Opportunity: más que un rover en Marte | moderbord

Opportunity: más que un rover en Marte

La misión de 90 días se extendió por 15 años.

My battery is low and it’s getting dark” (“Mi batería está baja y está oscureciendo”). Esas fueron las supuestas últimas palabras del rover Opportunity, antes de apagarse por completo en el Valle de la Perseverancia en su misión en Marte y hay poesía en ello.

John Callas, el líder y gerente de los proyectos Rover de exploración en Marte, declaró: “Este es un día difícil. Aunque es una máquina y nos despedimos, sigue siendo muy duro y conmovedor”. Pero ¿por qué fue tan difícil decirle adiós a este rover? La respuesta está en su historia, en sus hazañas dentro de un planeta rocoso y frío que tiene aproximadamente un tercio de la gravedad de la Tierra y una atmósfera 99 por ciento menos densa que la nuestra.

¿Quién llegó primero a Marte?

La primera fotografía con buena resolución de Marte fue tomada por la sonda estadunidense de 600 kilos Viking 1, perteneciente a la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) el 20 de julio de 1976. Dos intentos fallidos preceden la hazaña en 1971: el Mars 2 y el Mars 3, pertenecientes a la desaparecida Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas. 

El Mars 2 amartizó el 27 de noviembre de 1971. Su paracaídas no funcionó correctamente y el módulo se estrelló. Pese a esto, es el primer objeto fabricado por seres humanos en llegar al llamado Planeta Rojo. El Mars 3 amartizó con éxito el 2 de diciembre de 1971, pero después de unos minutos dejó de transmitir. Logró enviar dos imágenes poco iluminadas y con resolución pobre.

Los rovers en Marte

Después de décadas, la NASA ha sido la única en aportar datos útiles sobre Marte y su superficie gracias a sus rovers. Los rovers son vehículos de exploración espacial diseñados para moverse sobre la superficie de los planetas. En Marte han amartizado cinco: Sojourner, Opportunity, Spirit, Curiosity, aún en operaciones, y Perseverance, el recién llegado que llevó en su vientre al primer helicóptero en volar en Marte: Ingenuity.

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Sojourner, con un peso de 10.6 kilogramos, fue el primer rover de la NASA en Marte. Llegó a bordo del Mars Pathfinder que amartizó en el Ares Vallis el 4 de julio de 1997. Y, según la NASA, “contaba con instrumentos científicos para analizar la atmósfera marciana, el clima, la geología y la composición de sus rocas y suelo”.

El Mars Pathfinder utilizó un método, hasta entonces innovador, para entrar directamente en la fina atmósfera marciana: un paracaídas para ralentizar su descenso y un sistema de bolsas gigantes de aire para amortiguar el impacto.

Después del amartizaje exitoso, el lander fue llamado Carl Sagan Memorial Station y el rover Sojourner, en honor a la abolicionista, defensora de los derechos civiles y de la mujer Sojourner Truth. La misión de Sojourner era sobrevivir siete soles, pero logró extenderla por 83 soles (85 días terrestres) y concluyó oficialmente el 27 de septiembre de 1997.

Posteriormente, tenemos a los rovers gemelos: Opportunity y Spirit, que llegaron al Planeta Rojo en enero de 2004 como parte de la misión Mars Exploration Rover. Los rovers amartizaron en lados opuestos del planeta: Spirit en la región llamada cráter Gusev y Opportunity en Meridiani Planum. Ambos tenían el tamaño de un carrito de golf y estaban equipados con los mismos instrumentos científicos. Su misión era proporcionar datos sobre la historia del agua en Marte e indagar sobre posibles formas de vida. 

Por su parte, Curiosity amartizó el 6 de agosto de 2012. Es tres veces más pesado y dos veces más grande que Spirit y Opportunity. Está equipado con instrumentos científicos avanzados similares a un pequeño laboratorio, además tiene 17 cámaras que han servido para enviar muchas imágenes y videos en 4K. Su objetivo es analizar el suelo, rocas marcianas, aportar datos sobre el clima e indagar sobre posibilidades de exploración humana en Marte.

El rover Perseverance, que llevaba cargando a Ingenuity, amartizó el 18 de febrero de 2021 y es uno de los proyectos más ambiciosos de la NASA. Su misión es buscar signos de vida antigua, en forma de microbios. También pretende informar sobre la geología del Planeta Rojo y sobre su clima, mediante la recolección y almacenamiento de rocas y polvo marcianos.

Opportunity y Spirit: dos rovers en Marte

Opportunity y Spirit amartizaron el 25 de enero de 2004. Se esperaba que avanzaran poco más de un kilómetro tomando fotografías, escarbando y recorriendo la superficie marciana por un periodo de tres meses. 

Spirit fue el primer rover en tomar fotos a color en otro planeta. También encontró varios signos de que hubo agua en Marte, además de comprobar actividad geotérmica o volcánica. Exploró también lugares que pudieron contener aguas termales hace millones de años.

Por su parte, Opportunity estudió capas minerales en la roca cercana a su lugar de descenso. Lo que sugirió que Meridiani Planum fue la costa de un mar salado.

Spirit recorrió poco menos de ocho kilómetros y se mantuvo activo por seis años. En los esfuerzos por recuperar su funcionalidad, intentaron más de 1,300 comandos. En la página de la NASA se puede leer al respecto: “No se ha recibido ninguna comunicación de Spirit desde el Sol 2210 (22 de marzo de 2010). El proyecto concluyó los esfuerzos de recuperación del Spirit el 25 de mayo de 2011”.

Spirit y Opportunity fueron una suerte de exploradores. Entre sus grandes hallazgos figura la presencia de hielo antiguo y evidencias de antiguos manantiales. Lo que implica que en el Planeta Rojo alguna vez ―en lo que ahora es un terreno agreste y frío― hubo mucha agua dulce en estado líquido y, por ende, la posible presencia de algunas formas de vida microscópicas. Oppy examinó también meteoritos y cráteres y encontró hematitas redondas, que se formaron gracias a la presencia del agua.

Opportunity y su hazaña

Opportunity estaba diseñado para cumplir una misión de 90 días, pero estuvo en operaciones 15 años. Este hecho extraordinario, a la par de sus aportaciones científicas, fueron suficientes para ganarse el cariño del equipo de la NASA, que comenzó a llamarlo Oppy. 

Opportunity documentó Marte a través de 217,594 imágenes, incluido un autorretrato y la única fotografía de la Tierra desde otro planeta en marzo de 2006. Y recorrió poco más de 45 kilómetros. En 2005 el equipo de la NASA lo había desatascado de unas dunas, y operaba incluso cuando tenía problemas en sus ruedas y brazo mecánicos debido a las constantes tormentas de arena.

El equipo de la NASA del Programa de Exploración a Marte intentó establecer contacto con Oppy: enviaron más de 830 comandos de rescate. Incluso trataron de despertarlo con una lista de reproducción que incluía Life on Mars?, de David Bowie; I Will Survive, de Gloria Gaynor; Here Comes the Sun, de The Beatles; Dust in the Wind, de Kansas, y Rocket Man, de Elton John. Pero Opportunity estaba demasiado agotado para reaccionar. La última imagen que transmitió fue la de un mundo oscuro, desolado y lleno de polvo.

El informe de la NASA indica en su página Web: “No se ha recibido respuesta de Opportunity desde Sol 5111 (10 de junio de 2018), en medio de una tormenta de polvo que rodea al planeta en Marte. Con la última transmisión de enlace ascendente en Sol 5352 (12 de febrero de 2019), concluyen los esfuerzos de recuperación del rover. La misión Opportunity está completa”.

Opportunity: la despedida

Lamentablemente, el supuesto último mensaje de Opportunity no fue My battery is low and it’s getting dark. El periodista Jacob Margolis, de la KPCC de Pasadena, California, había dotado de poesía en Twitter a la última transmisión de datos del rover, proporcionados por la NASA el 10 de junio de 2018. Donde se informaba sobre la batería baja y la alta opacidad en la atmósfera del Planeta Rojo. Margolis se retractó: Opportunity no había enviado ese mensaje en específico. Él únicamente lo había interpretado.

Sin importar el hecho, este mensaje de Margolis se viralizó. Los internautas comenzaron a dedicar mensajes de despedida al rover, hubo imágenes creadas por fans a manera de homenaje y se generó una especie de luto alrededor de Oppy. La cuenta de NASA Mars publicó en Twitter: “El robot que convirtió 90 días en 15 años de exploración: Fuiste, y eres, la Oportunidad de una vida. Descansa bien, rover. Tu misión está completada. (2004-2019)”.

La NASA concluyó la misión de Opportunity el 13 de febrero de 2019, luego de perder la esperanza de que alguna ventisca limpiara sus paneles solares. En la densa atmósfera de Marte, recubierto de un polvo fino, yace en el Valle de la Perseverancia, el que quizás sea el robot más humano y querido que haya existido.

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Correctora de estilo. Dictadora de las letras. Apasionada por la literatura, los viajes y la fotografía. Amo encontrarle formas a las nubes y las narices de los perritos.